La desconocida y sugerente historia de la letra X

Prometo que desconocía esta historia que descubrí hace unos días escuchando uno de mis programas de radio favoritos: No es un Día Cualquiera, de RNE. Jesús Marchamalo, periodista y escritor, narraba a Pepa Fernández la desconocida y sugerente historia de la letra X. Me llamó muchísimo la atención y decidí escribir este post.

Tras la letra «K» y la letra «W», la letra “X” es la menos usada en castellano. Primera sorpresa, ¿verdad?. Sin embargo, es la letra que utilizamos para rellenar las quinielas, contestar cuestionarios tipo test y tantas otras cosas cotidianas.

De la letra «X» me encanta su simetría, porque la simetría aporta armonía y solidez. En matemáticas, la “X” representa a las incógnitas, las cantidades desconocidas. Aunque no se conoce el por qué de esta función, existen diferentes teorías. Las teorías pueden ser fiables o no fiables, pero lo que no voy a negar es que esta que vamos a contar es muy curiosa.

La desconocida y sugerente historia de la letra X
La desconocida y sugerente historia de la letra X

La letra «X», ¿un problema de impresión?

En geometría, la obra «La Géométrie» del icónico Réné Descartes introdujo la notación algebraica. Es la que usamos en la actualidad, fundamentada en las letras finales del alfabeto (que son la X, la Y y la Z) para las incógnitas y las primeras (que son la A, la B, y la C) para las constantes.

Algunas hipótesis apuntan a que el impresor de Descartes solicitó algo curioso al filósofo. En concreto, que para nombrar una incógnita, utilizase las letras del alfabeto que aparecían con menor frecuencia en un texto escrito. De este modo no desperdiciaría aquellas más utilizadas y que escaseaban. La X se repetía mucho en sus textos matemáticos. En la impresión, para cada letra se necesitaba un tampón diferente y eso generaba escasez.

Otras teorías sobre la letra X

Existen más teorías y leyendas. Por ejemplo, el matemático italiano Pietro Cataldi representó en el siglo XVI lo desconocido como un 1 tachado. Posteriormente, esto evolucionó en una X. Otros consideran que la fuente de inspiración para Descartes fue un símbolo utilizado por matemáticos alemanes para representar lo desconocido. Esto se asemejaba a nuestra letra X.

Quizás la más sorprendente se esta que os dejo en este vídeo de TED Talks, en el que Terry Moore nos cuenta ¿Por qué “X” es la incógnita?. ¡No os lo perdáis!

Y, una última reflexión. ¿Por qué Elon Musk eligió cambiar el nombre de Twitter por X?

Video credit: TED

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